El cáncer es considerado un problema importante de salud pública en Colombia. El número de enfermos y personas muertas por esta causa ha ido aumentando en los últimos años; las cifras dictan que cerca de 96 personas mueren cada día en Colombia por causa del cáncer. 

Esta enfermedad se puede originar en cualquier parte del cuerpo. Comienza cuando las células crecen descontroladamente sobrepasando a las células normales, lo cual dificulta que el cuerpo funcione de la manera que debería. 

Existen muchos tipos de cáncer, entre los que está el originado en los pulmones, en el seno, en el colon o hasta en la sangre. Los diferentes tipos de cáncer tienen algunas similitudes, pero son diferentes en la manera en que crecen y se propagan. 

Sobre esta enfermedad hay varias dudas frecuentes que inquietan a las personas. Estas son algunas preguntas y respuestas sobre el cáncer.  

¿Cuáles son las similitudes entre los diferentes tipos de cáncer? 

Cada una de las células de nuestro cuerpo tiene ciertas funciones. Las células normales se dividen de manera ordenada. Estas mueren cuando se han desgastado o se dañan, y nuevas células toman su lugar. El cáncer se origina cuando las células comienzan a crecer sin control. Las células del cáncer siguen creciendo y formando nuevas células que desplazan a las células normales. Esto causa problemas en el área del cuerpo en la que comenzó el cáncer (tumor canceroso). 

Las células cancerosas también se pueden propagar a otras partes del cuerpo. Por ejemplo, las células cancerosas en el pulmón pueden viajar hasta los huesos y crecer ahí. La propagación de las células de cáncer se denomina metástasis.  

¿Cuál es la diferencia entre los distintos tipos de cáncer? 

Algunos tipos de cáncer crecen y se propagan rápidamente mientras que otros crecen más lentamente. También responden al tratamiento de diferente manera. Algunos tipos de cáncer se tratan mejor con cirugía, otros responden mejor a los medicamentos, lo cual se conoce como quimioterapia. A menudo se administran dos o más tratamientos para obtener los mejores resultados.  

Cuando una persona tiene cáncer, el médico necesita saber qué tipo de cáncer es. Las personas con cáncer necesitan un tratamiento específico que sea eficaz para su tipo de cáncer. 

¿Qué son los tumores? 

La mayoría de los cánceres forman una masa referida como tumor o crecimiento. Sin embargo, no todas las masas (tumores) son cancerosas. Los médicos extraen un fragmento de la masa y la analizan para determinar si es cáncer. Las masas que no son cancerosas se denominan tumores benignos, y las cancerosas se denominan tumores malignos. 

Hay algunos tipos de cáncer, como la leucemia (cáncer en la sangre) que no forman tumores. Estos tipos de cáncer se desarrollan en los glóbulos (células sanguíneas) o en otras células del cuerpo. 

¿Cuál es la etapa del cáncer? 

El médico también necesita saber si el cáncer se ha propagado y cuánto desde donde se originó. Esto se conoce como la clasificación de la etapa del cáncer. Es posible que usted haya escuchado a otras personas decir que el cáncer estaba en etapa 1 o etapa 2. Saber la etapa del cáncer ayuda a su médico a decidir cuál tipo de tratamiento es el óptimo para usted. 

Para cada tipo de cáncer hay pruebas que pueden hacerse para determinar la etapa del cáncer. Como regla, una etapa menor (como etapa 1 o 2), significa que el cáncer no se ha propagado o no tanto. Un número mayor (como 3 o 4) significa una mayor propagación. La etapa 4 es la mayor. 

¿Cómo se trata el cáncer? 

Los tratamientos más comunes del cáncer incluyen cirugía, quimioterapia y radioterapia. 

La cirugía se puede usar para extraer el tumor canceroso, la quimioterapia (o quimio) es el uso de medicamentos para matar las células cancerosas o para reducir su crecimiento, y la radioterapia también se usa para matar o disminuir el crecimiento de las células cancerosas.  

¿Cómo puede reducir el riesgo de tener cáncer? 

Aunque no existe una forma garantizada de prevenir el cáncer, las personas pueden reducir la posibilidad de sufrir esta enfermedad con la implementación de algunas de las siguientes recomendaciones: 

  • No consumir tabaco ni exponerse al humo generado por este.
  • Incrementar el consumo de frutas, verduras y cereales, así como preferir el consumo de alimentos con menos contenido de grasa.
  • Practicar actividad física con regularidad, logrando 150 minutos durante la semana.
  • Evitar la sobreexposición solar ultravioleta, utilizando medidas de protección como bloqueador solar y ropa adecuada.
  • Evitar el consumo de alcohol.
  • En el trabajo, adoptar las medidas de bioseguridad sugeridas.
  • Acceder a la vacunación según las indicaciones y cobertura definida para el país. En Colombia: la vacunación contra el VPH se realiza a niñas a partir de los 9 años de edad, escolarizadas del 9 grado hasta el Grado 11; la vacunación contra hepatitis B a menores de 1 año, según esquema de vacunación del PAI; y vacunación contra hepatitis B a personal de salud expuesto a mayor riesgo.

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